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8 artículos

Ciencias para el estudio de la Tierra

Conocer el planeta en el que se desarrolla la vida humana ha sido siempre uno de los objetivos de la ciencia a lo largo de la historia. Son muchas las exploraciones e investigaciones desarrolladas acerca de la superficie terrestre para comprender mejor su origen y sus características. En el curso de la historia se han desarrollado diversas ciencias para facilitar la comprensión de cuanto sucede en la Tierra. De la geografía a la meteorología, pasando por la oceanografía, la geología, la topografía, la cartografía o la astronomía, todas ellas persiguen componer un cuadro común sobre el conocimiento científico del planeta y su entorno. Cada una de estas disciplinas se vale de técnicas y metodologías propias para analizar los fenómenos específicos que le competen y prever acontecimientos futuros. Un caso paradigmático es el de la información meteorológica, que permite conocer qué temperaturas o sucesos climáticos se darán en los próximos días, semanas o meses. En las últimas décadas...

El estudio de la bioquímica

El estudio de la bioquímica. La bioquímica es la parte de la química que se encarga de la estructura y la función de los distintos componentes químicos de los seres vivos (proteínas, glúcidos, lípidos y ácidos nucleicos). Estudia además todos los procesos que ocurren en los microorganismos, en las plantas y en los animales, cambios químicos destinados principalmente a obtener energía y elementos básicos para la formación de sus componentes gracias a la transformación de los nutrientes. Estos procesos químicos, que reciben el nombre genérico de metabolismo, están controlados por una serie de sustancias orgánicas denominadas enzimas, elaboradas por las células. La bioquímica no sólo se encarga de investigar aspectos fundamentales de la nutrición o de la genética. También ayuda a entender muchos de los aspectos relacionados con la medicina como son los cambios químicos que ocurren en las enfermedades o el modo en que actúan los medicamentos. Es una ciencia estrechamente relacionada...

El estudio de la genética

La genética, que se empezó a desarrollar con fuerza a partir de la segunda mitad del siglo xix, abre las puertas al conocimiento de la organización y función de los genes y su transmisión de un organismo a otro. Esta rama de la biología está implicada y es fundamental en muchas áreas que nos afectan, como por ejemplo la medicina o la agricultura. En algo tan sencillo como las verduras que comemos habitualmente, o el algodón de una prenda que tengamos en el armario, por ejemplo, está implicada la genética, ya que ambos productos proceden de plantas que han ido variando a lo largo del tiempo, debido a diversas manipulaciones que han perseguido siempre la mejora de las especies. La ingeniería genética ha supuesto una auténtica revolución en este sentido, permitiendo crear tanto animales como vegetales casi «a la carta», con las características necesarias y deseadas para ser organismos «mejores», es decir, mejor adaptados a las necesidades humanas. Además, ha permitido que estos...

El estudio de la química

La química es la ciencia cuyo ámbito de estudio cubre las características y propiedades de las sustancias, así como los intercambios de materia que se establecen entre ellas. Se trata probablemente de la disciplina experimental cuyo campo de acción se va expandiendo en mayor medida con el devenir del tiempo, dado el creciente número de nuevas sustancias y materiales sintetizados por el hombre. Fármacos, plásticos, plaguicidas o fertilizantes de la más diversa índole se incorporan continuamente a las distintas áreas de la actividad humana, mejorando las prestaciones de los empleados con anterioridad. Así sucedió en tiempos relativamente recientes con materiales como los cristales líquidos, cuyo uso permitió el paso de los voluminosos monitores de televisión y computadoras de sobremesa a las pantallas planas, que, entre otras cosas, hicieron posible el desarrollo de las computadoras portátiles. El paso siguiente en esta línea de evolución lo conforman los plásticos conductores,...

La astronomía como ciencia

En las llanuras inglesas del norte de Salisbury se encuentra Stonehenge, uno de los monumentos megalíticos más visitados del mundo. En un estado de conservación extraordinario para tratarse de una construcción que se inició en el año 3100 a.C., su monumental doble círculo de menhires y dólmenes ha dejado un testimonio intrigante y revelador de los usos y los conocimientos de las gentes del Neolítico en el noroeste de Europa. Las interpretaciones acerca del significado del monumento, mucho más sofisticado, por ejemplo, que la hilera de grandes piedras verticales de Avebury de las proximidades, han sido numerosas, diversas y controvertidas. Parece clara su finalidad de templo religioso al aire libre, dedicado a ceremonias y acaso a cultos sacrificiales. No obstante, el singular reparto de los elementos de la construcción ha llevado a elucubrar acerca de su posible función de calendario agrícola, predictor de eclipses y primitivo observatorio astronómico. Esta última opinión viene...

La física como ciencia

La física como ciencia. En los tiempos actuales, la física se ha establecido como una de las disciplinas científicas imprescindibles para el conocimiento del entorno natural. Sin embargo, en sus orígenes no se diferenciaba de la filosofía y de las especulaciones mentales acerca de los principios del Universo, el ser humano y la esencia divina. En las primeras culturas, la descripción del cosmos aparecía jalonada de episodios míticos en los que la fuerza y perspicacia de la observación se enmarcaban en un contexto de connotaciones precientíficas y un enfoque mágico no exento de cierta ingenuidad. Hubo que esperar a los inicios de la Edad Moderna para que este ámbito del saber se alejara de los planteamientos de la antigua filosofía natural y desarrollara un cuerpo autónomo de conocimientos mediante poderosas herramientas de cálculo y reflexión lógica. Sustentado en la observación y la experimentación, el método científico encontraría en las nacientes ciencias físicas el terreno...

Las ciencias biológicas

Las ciencias biológicas son un conjunto de ciencias de la naturaleza cuyo objeto de estudio son los seres vivos y los procesos que les son propios. A lo largo de su historia, la biología ha profundizado en el conocimiento de todas las formas de vida existentes, desarrollando teorías que la han llevado a erigirse en una ciencia. Debido a que la vida se presenta de formas muy diversas y a la gran complejidad que ésta entraña, se hace necesario abordar su estudio a través del enfoque particular de diversas disciplinas, que guardan relación entre sí y que componen, todas juntas, el cuerpo de las ciencias biológicas. Estas disciplinas han aparecido paulatinamente como consecuencia lógica de la adquisición y acumulación de conocimientos y de la implementación de nuevas tecnologías que permitían su desarrollo. Las principales ciencias biológicas aparecen enunciadas en la tabla 1. A su vez, existen subdivisiones para cada una de estas disciplinas. Así sucede, por ejemplo, con la zoología,...

Las matemáticas como ciencia

El ser humano ve en las matemáticas una de sus creaciones más universales. Dotada de un lenguaje simbólico propio muy poderoso, la ciencia matemática trasciende las fronteras del idioma y puede ser comprendida sin necesidad de traducciones por los especialistas de todas las nacionalidades. Esta realidad ha llevado algunas veces a realizar propuestas tan ilustrativas como extravagantes. Éste es el caso, por ejemplo, de la presentada por el alemán Carl Friedrich Gauss, uno de los matemáticos más luminosos de la historia, quien, en 1920, se preguntó cómo podría advertirse a unos supuestos extraterrestres de la existencia de vida inteligente en nuestro planeta. Como respuesta, el propio Gauss sugirió trazar un gigantesco triángulo rectángulo sobre los bosques de Siberia que reprodujera el teorema de Pitágoras. El supuesto que guiaba el razonamiento de Gauss es que, si existieran civilizaciones extraterrestres avanzadas, habrían de poseer conocimientos matemáticos idealizados que,...