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Antropología

Con el término antropología se define a la ciencia que estudia a la humanidad y al ser humano en su conjunto, en sus dimensiones social, biológica, cultural y filosófica. La palabra antropología deriva de la unión de los términos griegos logos (estudio) y anthropos (hombre), con lo que, en sentido literal, vendría a equivaler a "estudio del hombre". Tanto los griegos como los romanos veían en la antropología un conocimiento de tipo filosófico abstracto acerca de la naturaleza del ser humano y el significado de su existencia. Actualmente, los antropólogos ven su disciplina como una ciencia empírica, pues formula hipótesis y conclusiones acerca de los seres humanos basadas en la observación sistemática y la recopilación metódica de datos entre los pueblos de todo el mundo, del pasado y del presente. De esta forma, los primeros antropólogos fueron historiadores, viajeros y gentes que tomaron contacto con otras culturas, como misioneros, comerciantes, etc., a las que se preocuparon por...

Arcaico

Segundo de los tres eones geológicos que componen la etapa de la historia de la Tierra conocida como precámbrico. Comenzó hace unos 3.800 millones de años y finalizó hace unos 2.500. A inicios de este eón el flujo térmico del planeta era casi tres veces mayor que el actual, al igual que era mucho más elevada la actividad volcánica. La mayoría de las rocas conservadas del arcaico son ígneas de tipo intrusivo y metamórficas. Los continentes no aparecieron hasta el final del eón. Durante el mismo existieron formas reducidas de los mismos, conocidas como protocontinentes, cuyo tamaño se veía limitado por la abundante actividad geológica existente en aquella etapa del planeta. Son abundantes los fósiles de cianobacterias (estromatolitos) originados en este eón. Existió vida durante todo el arcacico, si bien estuvo limitada a formas unicelulares carentes de núcleo, conocidas como procariotas. Se ignora si los organismos eucariotas, provistos de núcleo, no existieron o bien si no quedan...

Arqueología

Ciencia que estudia los restos materiales originados por el ser humano a lo largo de la Historia, los cuales se encuentran frecuentemente enterrados u ocultos en cavidades naturales. Etimológicamente el término proviene del griego archaia que significa “antiguo” y de logos, que significa estudio o ciencia. Tradicionalmente la arqueología se ha ocupado de los restos de la prehistoria y la antigüedad, pero en los últimos años su ámbito de estudio se ha extendido a épocas más recientes. En la actualidad, la arqueología no se limita a describir los objetos encontrados en las excavaciones, sino que los utiliza como instrumento para interpretar el pasado. Para ello los arqueólogos trabajan normalmente en relación con otras disciplinas científicas como la historia o la antropología y con el apoyo de técnicas desarrolladas por la física o la geología. El interés por los restos de las culturas antiguas surgió en Europa durante los siglos XV y XVI, de la mano de la tendencia renacentista de...

Austrolopitécidos

Conjunto de primates homínidos fósiles con una antigüedad entre uno y cuatro millones de años aproximadamente. Con este término se designa a dos géneros diferenciados, aunque relacionados entre sí, dentro de la familia de los homínidos: el género Australopithecus y el género Paranthropus. Hasta hace una década ambos eran considerados como dos especies pertenecientes al mismo género. En la actualidad no hay consenso entre los investigadores sobre la atribución de Paranthropus a un género diferente. Los australopitécidos fueron bastante comunes en el paisaje africano de hace dos millones de años. Eran prácticamente vegetarianos y su estructura social e inteligencia no difería de la de un chimpancé, distinguiéndose de éstos y del resto de los primates por su marcha bípeda. Hasta la última década del siglo XX (en que se descubrió el Ardipithecus ramidus, de 4,5 millones de años) se pensó que los homínidos pertenecientes al género Australopithecus habían sido los primeros en adoptar...

Biodiversidad

La noción de biodiversidad se asocia a la variedad del acervo genético de nuestro planeta, tanto en lo que se refiere a la cantidad de especies que existen, bien a nivel global o bien en áreas o ecosistemas determinados, como en lo que respecta a las diferencias genéticas presentes en una especie concreta. Es sin embargo la primera de estas acepciones la que ha adquirido reconocimiento en el ámbito general de las ciencias ambientales. Como todo concepto ecológico, la biodiversidad presenta múltiples factores que influyen en su ámbito, dado lo elevado del número de interrelaciones que se establecen entre los distintos constituyentes bióticos y abióticos de los ecosistemas. No obstante, cabe reseñar algunos de especial significación. Condiciones ambientales. Las condiciones climáticas son el principal de los condicionantes naturales del nivel de biodiversidad. Los inhóspitos hielos antárticos hacen del continente helado el menos biodiversificado de los entornos, mientras que los...

Carbonífero

Quinto de los seis periodos geológicos en que se divide la era paleozoica. Comenzó hace unos 360 millones de años y finalizó hace unos 300. En los Estados Unidos se divide en los subperiodos pensilvaniense y misisipiense. A su vez, estos subperiodos se dividen en edades, en función de los diferentes registros fósiles originados en los mismos. Su nombre proviene de los grandes yacimientos de carbón originados en este periodo. Fue durante el carbonífero cuando se formó el supercontinente Pangea, resultante de la unión de Gondwana, situado en el hemisferio sur, y de Laurasia, en el hemisferio norte. Tal unión dio lugar a la formación de grandes cadenas montañosas, proceso conocido como orogenia herciniana. Ésta fue de mayor importancia que la anterior, la orogenia caledoniana, acaecida durante el silúrico, y dio lugar a las actuales cordilleras de los Urales, los Apalaches y los Andes, entre otras. El principal océano del planeta era Panthalassa. Otros menores, como el Rheic, el Ural...

Cenozoico

Era geológica posterior al mesozoico, y última de las que componen el eón fanerozoico. Comenzó hace unos 65 millones de años y se prolonga hasta la actualidad. Se divide en dos periodos: terciario y cuaternario. Éstos, a su vez, se subdividen en épocas. El terciario lo componen el paleoceno, el eoceno, el oligoceno, el mioceno y el plioceno; mientras que el pleistoceno y el holoceno constituyen el cuaternario. Durante el cenozoico los continentes alcanzaron sus actuales posiciones. Australia se desprendió de Gondwana, la Antártida se desplazó hasta el polo sur, el océano Atlántico se ensanchó y Norteamérica se unió a Sudamérica. Esta era es conocida como la de la nueva vida. Tras la extinción masiva acaecida al final del mesozoico, y que conllevó la desaparición total de los dinosaurios, los mamíferos se desarrollaron, ocupando el nicho ecológico que los anteriores habían dejado libre. Su evolución condujo a la aparición de los primates. Fue también la era de los pájaros y de la...

Comunidad ecológica (ecología de comunidades y ecosistemas)

Una comunidad ecológica, biótica o biocenosis es el conjunto de poblaciones de organismos de especies distintas que habitan y se relacionan entre sí en un determinado entorno. El número de especies y la mayor o menor complejidad de las relaciones que se establecen en el seno de la comunidad es lo que determina su nivel de biodiversidad. Las comunidades ecológicas son el ámbito de estudio de la ecología de comunidades. Las comunidades son sistemas vivos definidos cuyos límites, no obstante, no suelen ser precisos, ya que es poco habitual que estén completamente aisladas. Por otra parte, sus dimensiones varían dentro de límites muy amplios. Una comunidad es, por ejemplo, la constituida por el enorme número de especies que habitan en la selva amazónica, pero también lo es el conjunto de microorganismos encargado de descomponer el alimento en el intestino de un pequeño insecto. Evidentemente, la comunidad ecológica se relaciona con su entorno formando lo que se denomina un ecosistema...

Creacionismo

Doctrina religiosa y filosófica que pretende explicar el origen del cosmos y su desarrollo a partir de la intervención directa de un creador inteligente, de un Dios cuyos caracteres son los descritos en la Biblia. Aunque se pueden encontrar pensadores creacionistas a lo largo de toda la historia del pensamiento y de la ciencia, el concepto, en la actualidad, hace referencia a un grupo de fieles y pensadores que consideran que la ciencia está conduciendo al hombre a una comprensión materialista errónea de la realidad. El objeto del creacionismo es el de mostrar la falsedad de la teoría evolucionista, que entra en conflicto con la visión religiosa del hombre y su mundo, puesto que, si el ser humano, como dice Darwin, procede de los primates y la historia del cosmos no es sino la historia de la lucha por la supervivencia, la religión desaparece del origen de la existencia humana y se hace difícil conciliar ciencia y fe. Por otro lado, si el cosmos responde en su concepción y en su...

Cretácico

Periodo geológico final y más extenso de la era mesozoica. Comenzó hace unos 145 millones de años y concluyó hace unos 65. Siguió al periodo jurásico y precedió la era cenozoica. Se divide en dos épocas: inferior, desde hace 145 millones de años hasta hace 100, y superior, desde hace 100 millones de años hasta hace 65. La conclusión del periodo se encuentra bien definida geológicamente gracias al estrato rico en iridio que se puede encontrar en diversos lugares del planeta y que data, precisamente, de hace 65 millones de años. Dicho estrato se asocia con la caída a la Tierra de un gran meteorito que impactó donde hoy se halla el cráter de Chicxulub, en Yucatán. Se cree que tal impacto fue el causante de un proceso de extinción masivo. Casi el 50% de las especies animales desaparecieron. En los océanos el porcentaje fue mucho mayor. El nombre del periodo fue dado en el siglo XIX por el geólogo belga Jean d'Omalius d'Halloy, en referencia a la creta, carbonato cálcico proveniente de...

Cuaternario

Primero de los dos periodos geológicos que forman la era cenozoica. Comenzó hace unos 1,8 millones de años y se prolonga hasta la actualidad. Se divide en dos épocas: pleistoceno y holoceno. Durante el cuaternario los continentes prosiguieron su deriva, recorriendo los escasos 100 km que les quedaban hasta alcanzar sus posiciones actuales. Las glaciaciones fueron el rasgo climático característico del este periodo, centrándose en el pleistoceno, la primera y más extensa de sus dos épocas. Se produjeron cuatro grandes glaciaciones, que reciben sus nombres de los afluentes del río Danubio, donde se efectuaron las primeras observaciones al respecto: glaciación de Günz, glaciación de Mindel, glaciación de Riss y glaciación de Würm. Durante las mismas, los glaciares se extendieron desde los polos hasta alcanzar los 40 grados de latitud. Los ciclos de glaciaciones y deshielos trajeron consigo sucesivos descensos y ascensos del nivel de los océanos, lo que hizo, por ejemplo, que...

Cultura

En un sentido amplio, la cultura comprende el conjunto de todos los conocimientos, técnicas, creencias, costumbres, manifestaciones artísticas, reglas morales y leyes de un colectivo humano. Esto incluye el modo de pensar, sentir y comportarse de los miembros de una sociedad. Ciertos antropólogos prefieren una definición menos amplia de cultura, limitándola a una serie de reglas no escritas para actuar en sociedad que son compartidas por todos sus miembros (por ejemplo, cómo dirigirse a una persona desconocida o cómo comer marisco en un restaurante). La cultura tiene cuatro rasgos característicos:. Es fuertemente simbólica: se basa en símbolos (palabras, gestos, banderas, etc.) y en la capacidad de comunicarse con ellos a través del lenguaje. Es compartida por todos los miembros de una sociedad. Se transmite socialmente mediante un proceso de aprendizaje. Es adaptativa, o sea, permite a las personas adaptarse a los cambios registrados en el entorno de una manera flexible. ...

Cámbrico

Primero de los seis periodos geológicos en que se divide la era paleozoica. Comenzó hace unos 542 millones de años y finalizó hace unos 490. Se divide en tres épocas: inferior, media y superior, que a su vez se subdividen en edades, en función de los diferentes registros fósiles originados en los mismos. Su nombre proviene de la palabra Cambria, antiguo nombre del actual Gales, lugar donde fueron estudiados por primera vez restos geológicos de este periodo. La actividad tectónica fue notable durante el cámbrico. El supercontinente Pannotia se dividió y originó masas terrestres menores, como los continentes de Laurentia, Báltica, Siberia y Gondwana. Éstos se hallaban separados por el gran océano Panthalassa, y otros menores, como Proto-Tethys, Iapetus y Khanty. El clima del planeta fue más cálido que en periodos anteriores, libre de glaciaciones. Desde el punto de vista de la fauna, el inicio del cámbrico está señalado por la aparición de un tipo particular de artrópodos: los...

Deriva génica

En la transmisión de genes de una generación a otra se produce un reparto génico entre la progenie, denominado deriva génica. Este reparto no depende de reglas estrictas sino que está en cierto modo condicionado por el azar. Cada individuo de especies perpetuadas por reproducción sexual recibirá la carga genética de sus progenitores en los gametos o células sexuales, combinados de diversas formas. De este modo, en el reparto génico de una generación a otra interviene el azar. En un contexto amplio, esta dinámica estadística con respecto al tiempo de las frecuencias de alelos en una población finita se conoce por deriva génica. Sin embargo, en un sentido restringido, este término se refiere en particular a la variación que se produce en el genotipo de una especie debido no a las presiones de la selección natural, sino a mutaciones neutras, que no son beneficiosas ni perjudiciales para el individuo. Por su propia naturaleza, la deriva génica tiende a estabilizar el material genético...

Devónico

Cuarto de los seis periodos geológicos en que se divide la era paleozoica. Comenzó hace unos 415 millones de años y finalizó hace unos 360. Se divide en tres épocas: inferior, media y superior, que a su vez se subdividen en edades, en función de los diferentes registros fósiles originados en los mismos. Su nombre proviene de Devon, condado situado al suroeste de Inglaterra, donde abundan los afloramientos de estratos de este periodo. La actividad tectónica fue generalizada durante el devónico. A comienzos del periodo los continentes situados en el hemisferio norte se unieron para dar lugar a uno nuevo, Laurasia. Posteriormente, éste se unirá al gran continente del hemisferio sur, Gondwana, y el resultado será el supercontinente conocido como Pangea. El gran océano Panthalassa cubría gran parte del planeta. El clima predominante era cálido, al igual que en el periodo anterior, y el nivel de los océanos elevado. Hacia el final del devónico, sin embargo, la temperatura descendió,...

Dinosaurio

Los dinosaurios conforman un grupo de reptiles prehistóricos dominantes en el medio terrestre en la era mesozoica, que se extendió desde hace aproximadamente 225 millones de años hasta hace unos 65 millones de años, tras lo cual se extinguieron. Etimológicamente el término deriva del griego deinos, grande, temible, y sauroi, lagarto, denominación que se aplicó a los dinosaurios por las gigantescas proporciones que alcanzaron algunos de ellos, considerados como los mayores animales terrestres que han existido. Desde el punto de vista taxonómico los dinosaurios forman parte del grupo de reptiles denominado arcosaurios, dentro del cual también se incluyen otras líneas evolutivas de este tipo de animales, como los pterodáctilos, voladores, y los ictiosaurios y plesiosaurios, acuáticos. De hecho, en el imaginario popular estos reptiles también se consideran comúnmente dinosaurios, aunque en el plano sistemático no lo son. Aunque durante mucho tiempo se creyó que los dinosaurios...

Ecosistema

Unidades integradas en el medio natural por el conjunto de seres vivos que habitan en ellas, los factores bióticos, y por las múltiples manifestaciones de la materia inerte, los factores abióticos, así como la compleja red de interrelaciones que se establece entre todos ellos, constituyen los ecosistemas. Se trata de elementos dinámicos que conforman la base para el estudio de las ciencias ambientales. En una ordenación jerárquica, los ecosistemas que alcanzan una extensión geográfica suficiente a nivel planetario son los biomas, es decir, el conjunto de factores bióticos y abióticos de la pluvisilva, el desierto, el pastizal, la taiga o la tundra, en este caso diferenciados en virtud de criterios predominantemente climáticos. Por su parte el conjunto de los biomas conforma la biosfera, que podría considerarse como el ecosistema global del planeta. Las dimensiones de los ecosistemas varían dentro de amplísimos márgenes. Pueden considerarse como tales tanto un bosque de miles de...

Edad de hielo

La Tierra ha experimentado a lo largo de su historia repetidos periodos dominados por las bajas temperaturas, en los que el hielo ha cubierto buena parte de su superficie, llegando a alcanzar los 40 grados de latitud. Tales periodos son conocidos como glaciaciones o edades de hielo. Las principales glaciaciones se produjeron durante el pleistoceno, la primera de las épocas geológicas del periodo cuaternario. El pleistoceno comenzó hace unos 1,8 millones de años y finalizó hace unos 11.500 años. Durante el mismo tuvieron lugar cuatro grandes glaciaciones, alternadas con periodos interglaciares. Tanto unas como otros afectaron a todo el planeta, si bien los nombres que reciben dependen de las diferentes zonas geográficas. En la región de los Alpes, por ejemplo, donde el fenómeno de las glaciaciones fue estudiado por primera vez, las glaciaciones se conocen como Günz (que comenzó hace 1,1 millones de años y finalizó hace 750.000), Mindel (que comenzó hace 580.000 años y concluyó hace...

El mundo político

Ya en la antigüedad clásica, el filósofo griego Aristóteles señaló que el ser humano era eminentemente un zoon politikon (en griego, «animal político»). Con independencia del mayor o menor interés de las personas por la política, esta actividad afecta a la vida de todas ellas mucho más de lo que con frecuencia se imaginan. El ejercicio político es inherente a la naturaleza del hombre, siendo desde los tiempos más remotos tanto una fuente inagotable de conflictos como un mecanismo eficaz para resolverlos. El ordenamiento legal y el político representan, junto con la estructura económica, los cimientos de cualquier sociedad. La proliferación de las organizaciones internacionales desde mediados del siglo pasado ha supuesto asimismo el nacimiento de una legalidad internacional, una de las señas de identidad de la globalización. Poder, legitimidad, autoridad y liderazgo son conceptos básicos a la hora de emprender el estudio del fenómeno político. Pese a que estos términos están muy...

El mundo social

A menudo se ha afirmado que el ser humano es en realidad un ser social. Necesita de sus semejantes para alcanzar su plenitud y desarrollar aquellas capacidades, especialmente las intelectuales, que le diferencian de los animales. No puede pues vivir aislado; debe vivir en sociedad. La sociedad puede definirse como un sistema formado por seres humanos que se relacionan entre sí y que forman un conjunto interdependiente. Se trata de una comunidad humana en la que sus miembros realizan una serie de funciones que permiten la supervivencia del grupo, no tanto de forma individual como en su conjunto. Su carácter homogéneo viene dado porque sus miembros comparten una serie de normas y valores culturales que le dan cierta cohesión y la diferencian de otras comunidades. El estudio de las sociedades humanas reviste una gran complejidad, pudiendo ser abordado desde perspectivas muy diferentes. Por una parte se puede estudiar todo el fenómeno de la socialización, es decir, de cómo unos seres...