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Abeja

Insecto artrópodo perteneciente al orden Himenópteros y a la familia de los ápidos, bajo cuya denominación se engloban decenas de especies de abejas silvestres, todas ellas capaces de producir miel; sin embargo, sólo la abeja melífera, o Apis mellifera, ha sido domesticada con fines productivos. Mide aproximadamente tres o cuatro centímetros de longitud por un centímetro de ancho. Su cuerpo está segmentado y cubierto por finas vellosidades, alternando coloraciones marrón oscuras con otras amarillentas o anaranjadas. Tiene dos pares de alas, siendo de mayor tamaño las delanteras. Destaca su aparato bucal capaz de lamer, masticar y extraer el polen de las flores para almacenarlo en estructuras a modo de bolsas que presenta en el abdomen. Los ojos, de disposición lateral, están compuestos por tres ocelos u ojos simples. Es uno de los mejores ejemplos de animales gregarios. Establece colonias formadas por varias decenas de miles de individuos, siendo la especie doméstica la única...

Acuicultura

La acuiculturaengloba el cultivo de toda clase de organismos acuáticos, tanto vegetales como animales, sector de la cría animal, relativamente joven aunque hoy día muy desarrollado. El mar ha sido siempre para el hombre una fuente importante de alimento y de otros recursos. Sin embargo, con sus potentes buques factoría y congeladores, con sus redes y sus cada día más sofisticados sistemas de localización y captura, el hombre ha dado lugar al inicio del agotamiento de los caladeros y al exterminio de la fauna marina. Es lo que se denomina sobrepesca, fenómeno al que se ha intentado poner freno mediante el establecimiento de vedas, reservas y cupos. Todo ello hizo surgir la idea de explotar las aguas de igual manera que se explotaban las tierras y de criar animales acuáticos del mismo modo que se crían vacas o cerdos. Es posible cultivar tanto especies marinas como fluviales. En aguas saladas se cultivan moluscos como la ostra y el mejillón, en plataformas flotantes (bateas,...

Adolescencia

Etapa del ciclo vital del ser humano que se extiende desde los 12 hasta los 18 años. Antes de alcanzar la adolescencia, las personas pasan por una etapa conocida como pubertad, que comienza al final de la infancia. El inicio de la pubertad (hacia los 9 años en las niñas y hacia los 11 en los niños) viene determinado por cambios hormonales destinados a alcanzar la madurez sexual. Estos cambios se reflejan externamente, como la aparición de vello, el desarrollo de los pechos en las niñas, la aparición de la menstruación, el cambio de voz en los varones, etc. La adolescencia es un proceso algo más complejo que viene determinado más por cambios psicológicos y sociales, por lo que la edad de inicio puede variar, y sus límites están menos definidos. Los principales cambios físicos en las niñas son: crecimiento del vello púbico, cambios en la vagina, el útero y los ovarios, inicio de la menstruación y fertilidad, cambio en la forma pélvica, redistribución de la grasa en senos, caderas y...

Agua

Compuesto químico formado por oxígeno e hidrógeno, de fórmula molecular H2O. Fue Cavendish quien en 1781 obtuvo agua, mediante la combustión del hidrógeno y, finalmente, Antoine-Laurent Lavoisier quien demostró que los componentes de aquélla eran únicamente hidrógeno y oxígeno. En 1890 Morley estableció su fórmula, como consecuencia de los análisis efectuados sobre ella. El agua pura es, a temperatura ambiente, un líquido inodoro, insípido e incoloro, cuya densidad crece de forma anómala en el intervalo de 0 ºC a 3,98 ºC, temperatura a la que alcanza el valor máximo, de 1g/cm3, que puede presentar. Tiene un elevado calor específico (vale la unidad), lo que la hace invariable frente a grandes cambios térmicos, convirtiéndose así en un magnífico regulador de las temperaturas. Sus calores latentes de cambio de estado son, análogamente, muy altos. Su geometría molecular es angular, con enlaces que teóricamente, forman 90º entre sí, aunque las determinaciones experimentales los...

Agua corporal

El agua es un elemento indispensable para todos los tejidos del cuerpo. Se trata del componente más importante en los seres vivos desde el punto de vista cuantitativo. En el ser humano constituye aproximadamente los dos tercios de su peso total (en una persona adulta de constitución normal puede haber de 40 a 45 litros de agua por término medio). La distribución del líquido no es regular. Así, por ejemplo, en la grasa corporal sólo la cuarta parte es agua, mientras que en el encéfalo el porcentaje asciende en torno al 80%. Hay agua en los huesos, en los músculos y en la piel. La sangre, el líquido que transporta oxígeno y nutrientes a todas las células, es una disolución de agua con un 20% de otras sustancias. El cuerpo cuenta con una serie de mecanismos que mantienen constantes los niveles de agua (equilibrio hídrico). Entre ellos está el de la sed, regulado por la hipófisis, que avisa al organismo cuando la concentración de cuerpos sólidos en sangre supera determinados niveles. ...

Aguacate

El aguacate es un árbol de la familia de las lauráceas propio de la América tropical, al que en México y en Sudamérica también se conoce como palto. Su fruto, el aguacate o palta, es muy apreciado y se consume al natural, en ensalada o en diferentes guisos y preparaciones como el guacamole, pasta condimentada elaborada con la pulpa de esta fruta y que es uno de los productos más conocidos de la gastronomía mexicana. Conocido ya en las culturas precolombinas de Mesoamérica, el aguacate (Persea americana) es un árbol perennifolio de porte medio (puede llegar a los doce o quince metros), que presenta una peculiar forma piramidal y tiene hojas grandes y rígidas, de color verde oscuro y brillante. Su fruto se caracteriza por su forma de pera y tiene una corteza fina y resistente, de color verde o violáceo. La pulpa, de consistencia pastosa, coloración verdosa o amarillenta y singulares aroma y textura, es la parte que se consume. Es característica la semilla, de color pardo oscuro y...

Ajo

El ajo es una planta herbácea de la familia de las liliáceas, que actualmente sólo existe cultivada pero que se considera evolución de otra que crecía silvestre en Asia meridional y el antiguo Egipto, y empleada con profusión como condimento culinario en diversas culturas, fundamentalmente del entorno mediterráneo. El ajo común (Allium sativum) presenta hojas aplanadas y alargadas, que surgen de un tallo que puede llegar a superar el medio metro de altura. Las flores, pequeñas y de color blanquecino o malva, se agrupan en umbelas, es decir, en inflorescencias que se unen al extremo superior del tallo en un solo punto, del que parten los tallos florales. El bulbo, que es la parte comestible de la planta, es blanco y globular y está formado por diez bulbillos menores, los llamados dientes de ajo. Al bulbo completo, recubierto por capas externas de consistencia papirácea, se le denomina cabeza. Su olor es fuerte y penetrante, por lo que es empleado con profusión, más como condimento...

Albaricoquero

El albaricoquero (Prunus armeniaca) es un árbol de pequeño porte perteneciente a la familia de las rosáceas y cuyo fruto, el albaricoque, al que también se denomina chabacano en México, se consume con profusión en países de clima templado, que es donde más implantación tiene su cultivo. Se trata de un árbol caducifolio, de entre seis y nueve metros, con flores blancas o en ocasiones rosadas, que brotan en primavera. Su fruto es una drupa, que cuenta con una parte externa, el exocarpo, la piel, que recubre el mesocarpo, la pulpa, y que rodea a un endocarpo leñoso, el hueso, que envuelve la semilla. El albaricoque se caracteriza por la singular textura de la piel, y por el sabor refrescante, aromático y levemente ácido de la pulpa. Su piel puede ser de color amarillo pálido, anaranjado o rojizo, según las variedades y el grado de maduración. Propio de terrenos ricos en nutrientes y con buen drenaje, el cultivo del albaricoquero se halla extendido por el sudeste de los Estados...

Alfalfa

La alfalfa, a la que también se conoce como mielga o lucerna, es una planta forrajera cuyo cultivo, originado en el cercano oriente en la más remota antigüedad, ha constituido un importante recurso para la alimentación animal en numerosas culturas durante siglos. Perteneciente a la familia de las leguminosas, también llamadas papilionáceas o fabáceas, la alfalfa (Medicago sativa) es una planta perenne, es decir, que no tiene ciclos vitales anuales ni periódicos, cuya altura puede llegar a superar el metro y que presenta pequeñas flores en racimo de corola azulada o violeta, y fruto en legumbre, con forma de tirabuzón. Aunque presenta cierta preferencia por los suelos profundos y ricos en nutrientes, tiene una gran capacidad de adaptación, lo que hace que su crecimiento y cultivo se haya expandido por todo el mundo, con la excepción de los lugares en los que se alcanzan temperaturas muy bajas. Como planta silvestre crece en prados secos y semisecos y en bordes de caminos y taludes....

Algas

Tradicionalmente encuadradas en el reino vegetal, las algas han perdido en la actualidad rango sistemático en lo que a su clasificación biológica se refiere, puesto que incluyen especies unicelulares y pluricelulares, pertenecientes a diferentes reinos y a distintos phyla o troncos, es decir, que forman un grupo polifilético que no guarda correlación con las relaciones filogenéticas propias de la moderna taxonomía. No obstante, se continúan considerando como entidades unitarias en virtud de su importancia para el estudio de la ecología del medio acuático. Las algas son seres unicelulares y pluricelulares que viven predominantemente en el agua, tanto salada como dulce, y que están provistos de clorofila y, en consecuencia, realizan la función fotosintética. Además de clorofila, las algas contienen muchos otros pigmentos, que en ocasiones la enmascaran y que dan lugar a la diferenciación de las algas verdeazuladas, doradas, pardas, rojas, verdes, etc., lo que constituye la base de su...

Almendro

El almendro es un árbol de la familia de las rosáceas, originario del Cercano Oriente y cultivado desde antiguo por su fruto, la almendra, en los países de la cuenca mediterránea y, posteriormente, en otras zonas como California. Su nombre científico es Prunus dulcis, y de él se distinguen dos variedades, P. dulcis amara, que da almendras amargas, y P. dulcis dulcis, cuyos frutos son los destinados al consumo como alimento. Es una especie caducifolia, de porte pequeño o medio (puede llegar a los ocho o diez metros de altura) y hojas ovaladas de borde dentado. Son características sus flores, blancas o rosadas, que aparecen a finales del invierno, incluso antes que las hojas, y que anuncian la llegada de la primavera en las regiones en las que estos árboles se desarrollan. El fruto es una nuez y consta de varias capas que envuelven la semilla, que es la parte de la planta que se consume. Los almendros se desarrollan en climas húmedos y templados y, aunque puede crecer en zonas...

Amenorrea

Ausencia del flujo menstrual, bien porque la mujer no ha comenzado a menstruar (amenorrea primaria) o bien porque, una vez iniciada la menstruación, desaparece durante un periodo superior a tres meses (amenorrea secundaria). La amenorrea secundaria puede tener diversas causas, de las cuales dos son naturales: el embarazo y la menopausia. Fuera de ellas, causas posibles de la ausencia de la menstruación pueden ser: alteraciones emocionales o estrés, disfunciones hormonales o metabólicas, pérdida excesiva y rápida de peso, toma de algunos fármacos, especialmente los anticonceptivos, estado de agotamiento y presencia de anomalías en los ovarios. Según su etiología, la amenorrea secundaria puede presentarse asociada a otros síntomas como dolores de cabeza, sensación de hinchazón, rasgos masculinizantes, ganancia o pérdida de peso excesiva, sequedad vaginal y cambios en las glándulas mamarias.

Anemia

La anemia es una alteración de la sangre caracterizada fundamentalmente por la disminución del nivel de hemoglobina que puede traducir una pérdida importante de glóbulos rojos. Aunque el nivel de hemoglobina presente en la sangre cambia de forma normal en todas las personas debido a los más diversos factores, puede considerarse que por debajo de ciertos umbrales existe una disfunción grave que pone en peligro la salud y, en ocasiones, la vida. La anemia se puede clasificar, según su etiología, en los siguientes tipos:. Anemia por falta de hierro en la alimentación: es la más corriente y la que presenta una menor gravedad. Es también denominada anemia ferropénica. Anemia aplásica y hemolítica: implican un descenso brusco de los niveles tanto de glóbulos rojos como de hemoglobina. Son las más peligrosas para la salud, pudiendo llegar a causar la muerte del paciente en casi el 90% de los casos. Anemia megaloblástica y macronormoblástica: componen el grupo de las anemias...

Anemia falciforme

También denominada anemia de las células falciformes, es una enfermedad que se caracteriza por una alteración en la forma de los glóbulos rojos, cuyo rasgo peculiar es que presentan en forma de hoz. Los hematíes alterados tienen una vida media más corta y también tienden a quedar bloqueados en los vasos sanguíneos, ya que son menos elásticos y deformables. Todo ello tiene como consecuencia la aparición de una anemia crónica y de cuadros intermitentes de dolor. Es una enfermedad hereditaria que tiene mayor incidencia en individuos africanos e hispanos y especialmente en los países mediterráneos. Los síntomas y la intensidad de la enfermedad son variables. Los primeros signos se detectan a una edad muy temprana y las complicaciones pueden llegar a ser muy variadas. Los episodios de dolor son frecuentes y tienen distintas localizaciones:. Cuando los glóbulos rojos quedan bloqueados en los pulmones se produce dolor en el tórax, tos, disnea, fiebre. Si los hematíes se detienen en el...

Animales

Conjunto de seres orgánicos vivos capaces de sentir y desplazarse, formando uno de los reinos en que se clasificaba la naturaleza, junto al vegetal y al mineral. Proviene del latín animalis (“animado”, “viviente”). Linneo, distinguía entre los dos reinos de seres vivos, definiendo a los vegetales como aquellos que crecen y viven, y a los animales como los que crecen, viven y sienten. No obstante, ninguna de estas notas sirve para diferenciar plenamente a los vegetales de los animales. Hoy se sabe que hay plantas capaces de responder a estímulos sensoriales y que existen multitud de animales incapaces de moverse por sí mismos. De forma más estricta, se puede decir que una de las diferencias fundamentales entre animales y plantas está en sus distintas formas de obtener energía o alimentarse. Mientras las plantas obtienen esa energía del Sol y son capaces de sintetizar sustancias orgánicas directamente a partir de elementos inorgánicos (es decir, son autótrofas), los animales son...

Anorexia y bulimia

La anorexia nerviosa es un trastorno psíquico que produce un rechazo de los alimentos por temor al aumento de peso y que puede conducir a un estado de extrema inanición, con peligro de muerte. Quienes la padecen suelen hacer uso abusivo de las dietas de adelgazamiento y del ejercicio físico y, con frecuencia, se inducen vómitos o toman purgantes sin prescripción médica. En estrecha asociación con esta alteración se presenta a veces la bulimia, caracterizada por episodios de ingestión rápida y compulsiva de grandes cantidades de comida, seguidos de vómitos autoinducidos o purgas mediante laxantes, como en el caso de la anorexia. Se trata de dos manifestaciones de un mismo trastorno psicoemocional, relacionado según algunos expertos con dificultades para desvincularse del entorno familiar o con la existencia de rígidas estructuras familiares, si bien su origen y sus causas han dado lugar a muy diversas hipótesis. Afectan de manera mayoritaria a jóvenes de edades comprendidas entre...

Anticuerpos

También denominados inmunoglobulinas, son proteínas elaboradas por el sistema inmunitario como respuesta a la presencia de sustancia que el organismo considera extrañas y que se llaman antígenos (pueden ser microorganismos, toxinas o simplemente sustancias ajenas al organismo). Los anticuerpos son específicos para cada antígeno y su objetivo es bloquearlos y eliminarlos. Están producidos por los linfocitos B que, una vez activados por el agente externo, se convierten en células plasmáticas. Los anticuerpos viajan en la sangre y en la linfa. Las inmunoglobulinas y los anticuerpos elaboran una gran cantidad de proteínas protectoras para destruir a los antígenos. Cuando los anticuerpos detectan a su antígeno se unen a él para neutralizarlo. Cada linfocito B es sólo capaz de reconocer a un antígeno concreto pero la totalidad de los linfocitos B presentes en un organismo pueden identificar prácticamente a todos los agentes externos. Los anticuerpos se clasifican en cinco clases...

Antony van Leeuwenhoek

Antony van Leeuwenhoek (Antoine van Leeuwenhoek, 1632-1723), naturalista neerlandés famoso por ser el primero en observar bacterias y protozoos, lo que le llevó a rebatir la teoría de la generación espontánea hasta entonces vigente para explicar el nacimiento de los organismos inferiores. Nacido el 24 de octubre de 1632 en Delft (Países Bajos), fue poco a la escuela, trabajando desde muy joven en Amsterdam como aprendiz en el mundo de las telas y encajes. La apertura de su propio negocio textil le permitió alcanzar una situación económica desahogada para poder dedicarse a su gran pasión, la construcción de lentes, logrando grandes avances en el campo de la óptica. Pronto empezó a elaborar sus propios microscopios, utilizando métodos que nunca desveló, en los que incluyó lentes biconvexas, y gracias a los cuales llegó a observar los primeros microorganismos. Leeuwenhoek fue de este modo el primero en observar los protozoos, distintas bacterias, los espermatozoides y distintos...

Aparato urinario (ser humano)

El aparato o sistema urinario (también llamado sistema excretor) es el conjunto de órganos encargados de elaborar la orina y expulsarla al interior. De lo primero se encargan los riñones; de lo segundo, un conjunto de conductos y receptáculos denominados uréteres, vejiga y uretra. En ocasiones también se denomina genitourinario, ya que comparte algunos órganos con el genital y ambos se desarrollan a partir de estructuras comunes en el feto. El aparato urinario se encarga de elaborar la orina. Gracias a ella se eliminan productos de desecho procedentes del metabolismo del nitrógeno, principalmente urea y, en mucha menor medida, ácido úrico y creatinina; también se elimina el exceso de sales minerales y de agua del organismo y otras sustancias procedentes de reacciones vitales. Asimismo, muchos fármacos son excretados a través de la orina. Los riñones son dos órganos (derecho e izquierdo) que se localizan en la zona media del abdomen y cuya función es imprescindible para el...

Ardor de estómago

El ardor de estómago es una sensación dolorosa que se percibe en la parte superior del abdomen y que en ocasiones irradia en dirección al pecho y la garganta. Tal sensación puede ser localizada y penetrante o difusa. Se hace referencia a él con distintas denominaciones, tales como acidez, acedía o pirosis. Es de intensidad variable y a menudo va acompañado de eructos y regurgitación de contenido ácido o de alimentos a la boca. Es frecuente en mujeres embarazadas y en personas obesas. También es más habitual en varones que en mujeres y su incidencia suele aumentar con la edad. Se relaciona con factores como las comidas copiosas, con alto contenido en grasa o muy condimentadas, y el consumo de tabaco, bebidas alcohólicas y estimulantes, como el café. En un alto porcentaje de los casos el ardor de estómago se vincula a enfermedades por reflujo gastroesofágico, es decir, en las que el alimento no pasa del estómago al duodeno, la primera porción del intestino, sino que retrocede al...